IF A TREE FALLS
IN A FOREST. DRAFT 01.


On Perception and observation in African photography.
Towards an exploration of silences and gaps.



If a tree falls in a forest and no one is around to hear it, does it make a sound? Does it even exist at all? What about the forest? If a conscious being isn’t observing something, does that thing actually exist? If something isn’t being observed by the collective consciousness, does it cease to exist until it is observed once again?

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If A Tree Falls In A Forest explores topics of perception, representation and knowledge within photography in Africa. This project approaches photography not as a mere medium, but as a reflexive tool for assessing the context that photographers share with the issues they address.


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Its title derives from a classical thought experiment usually (but not conclusively) attributed to Irish philosopher George Berkeley (1685 - 1753): “If a tree falls in a forest and no one is around to hear it, does it make a sound?”. Leaving the philosophical question to philosophers, we decide to take a conceptual shift from sound to sight, in order to question the frameworks of photographic production in Africa.


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Transposed to the context of the current proposal, the thought experiment “If a tree falls in a forest...” supposes that the photographer/observer/witness is the main condition for perception, hence establishing a hierarchical gap between the subject and the receiver. Without questioning or considering the ability to observe and to report an experience.


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If A Tree Falls in The Forest invites a more careful look at the mischievousness of images, reminding us of the challenges of addressing complex realities and the risks of finding comfort in the illusions they convey. Furthermore, it vocalizes the reflexions of the African photographers concerned with the interaction between seeing and unveiling, photographers whose practices question what it means to show: What is the purpose behind the act of showing? To which audience? What are the meanings behind? Is it a search of legitimacy, or a quest for disruptions? What emerges from the off screens?


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This research journey on and around photography in Africa aims to engage with three major themes: the epistemological theme of frameworks of perception; the ontological theme of the role of the camera as a tool (discursive, reflexive, political, subjective, etc.); and the pedagogical theme of photographic work as knowledge production. In other words, under what conditions do we perceive signals arising from terrains yet to be explored by the gaze(s)? Do we interrogate or undermine the power of the African photographers as storytellers? Do we question the tropes underneath the images brought to us?


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Our intention is to carry an investigation at the frontiers of photographic practice in Africa, inviting photographers whose approach redefines the contours of visibility, the posture of the photographer, as well as the value of the subject matter. If A Tree Falls In A Forest questions beliefs about the photographic work, about “African” subject matter, and about the audiences of “African Photography”. We are therefore interested in off- beat or second degree images, made by photographers who do not see themselves as mere operators, but rather mindful observers of the limits of what we see. This position is shaped by the intertwined personal and collective experiences, by the overlapping of the subjective and political knowledge, but mostly by colonial histories. It is about questioning one’s position as a photographer, recalling the power of photography in framing the understandings of the subject, holding account for the ethics and aesthetics of one’s own position. Here we ask ourselves again: do post-colonial biases orient African photography towards the service of an agenda? Can/Should “African Photography” be grasped as a whole? And how does it intersect with the general history of image production?


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This project focuses on strategies for unveiling invisible re alities, as well as forms of aesthetic engagement carried out (most of the time) in a subjective or autobiographical voice. It aims to bring together African photographers concerned with the possibilities of unrevealed realities and ways of shaping imaginations.


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If A Tree Falls in A Forest takes the form of an open conversation. It is an invitation to discover photographers whose works serve the unknown, the silenced, the taboo, and the disguised. It will examine young contemporary practices oriented towards unveiling, demystifying and sometimes de-mythifying realities. Far from the trends of patterns, “female” photographers, popular culture, folklore, nostalgia for the historical studio, obsession with archives, the social image of Instagram and other clichés of “African Photography”, If A Tree Falls in A Forest operates a shift towards communal practices, liminal spaces and interstices of the visible and the discursive, gaps in the gaze, cosmogonies, philosophies, un-photographable subject matters, the conditions of the vision and photographic epistemologies in Africa.


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This research project focuses on the possibility of opening a conversation/collaboration with artists on these issues with the aim of presenting an exhibition in the form of a commentary on the regimes of the visible in Africa. We visualize this first iteration as an exhibition accompanied by Majalis (informal conversations or agora).

Si un arbre tombe dans une forêt et que personne n'en est témoin, produit-il un son? Existe-t-il seulement? Que dire de la forêt? Si un être conscient n’est pas l’observateur d’un événement cette chose existe-t-elle vraiment à ses yeux? Si une chose n’est pas observée parla conscience collective, cesse-t-elle d’exister jusqu’à ce qu’elle soit observée à nouveau?

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If A Tree Falls In A Forest est une investigation menée autour des questions de perception, de représentation et de connaissance au sein de la photographie en Afrique. Ce projet aborde le photographique non comme stricte médium, mais comme instrument réflexif de mesure du contexte qui lie les photographes et leurs sujets.


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Son titre dérive d’une expérience en imagination habituellement (mais sans certitude) attribuée au philosophe irlandais George Berkeley (1685 - 1753) et dont la formulation est la sui- vante: “If a tree falls in a forest and no one is around to hear it, does it make a sound?” Loin des problèmes en philosophie analytique soulevés, nous opérons un déplacement conceptuels du sonore vers le visuel afin d’interroger les cadres de la production photographique en Afrique.


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Transposée à la problématique qui est la nôtre, l’expérience de pensée “If a tree falls in a forest...” suppose que le pho- tographe/observateur/témoin est le seul garant de l’acte de perception, instaurant une hiérarchie défavorable au sujet et au récepteur. Elle ne questionne pas l’aptitude d’observation, encore moins celle à rapporter l’expérience vécue.


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Face à l’incontestable complexité du réel, If A Tree Falls in The Forest rappelle d’une part la résistance du réel, l’espièglerie des images, leur côté chimérique, cette magie si trouble qu’elle im- pose très souvent le confort de l’illusion. D’autre part elle invite les stratégies de photographes africain·e·s soucieux·euses des interactions entre voir et dévoiler, des photographes dont les pratiques interrogent ce que montrer veut dire: pour quel but? Pour quelle audience? Pour quelles significations? En quête de légitimités ou de ruptures? Quels “hors-champs” transpa- raissent dans ces images?


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La question philosophique que nous prenons pour outils ouvre donc la voie aux trois thèmes de notre projet de recherche curatoriale sur la photographie en Afrique: le thème épistémolo- gique des cadres de la perception; le problème ontologique du rôle de l’appareil de prise de vue comme outils (discursif, réflexif, politique, subjectif, etc.); et le problème pédagogique du travail photographique comme œuvre de production du savoir. En d’autres termes, percevons-nous, et à quelles conditions, les signaux issus des frontières du sujet photographique en Afrique, ou provenant des territoires non-encore exploré par le regard? Doutons-nous du pouvoir du photographe en Afrique? Interrogeons-nous les tropes enfouies sous les images rappor- tées?


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Notre intention est de mener une enquête aux frontières de la pratique photographique en Afrique, en invitant des photo- graphes dont la démarche re-définis les cadres du visibles, la posture du photographe, ainsi que la valeur du sujet. If A Tree Fall in A Forest interroge les vérités admises sur le travail photographique, sur la construction du sujet photographique “Africain” et sur l’audience de ces images. Nous nous intéressons donc aux images produites au second degré, faites par des photographes qui ne se contentent pas de la position stricte de l’opérateur·trice, mais d’observateurs·trices conscients des frontières du visible. Cette position est façonnée par l’entrecroisement des expériences personnelles et collectives, par le chevauchement des savoirs subjectifs et politiques, mais surtout par les histoires coloniales. Photographier, et ce faisant, questionner sa position de sujet photographiant, en rappe- lant le pouvoir de la photographie dans l’invention du sujet, en questionnant l’éthique et l’esthétique de sa propre position. Ici, nous nous interrogeons de nouveau: les biais postcoloniaux orientent-ils la photographie africaine vers le service d’un agenda? Existe-t-il seulement une unité de la “Photographie Africaine”? Et comment croisent-elles l’histoire générale de la production des images?


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Ce projet met une emphase sur les stratégies de dévoilement des réalités invisibles et sur les formes d’engagement esthétique mené en général — mais pas exclusivement — sur le mode subjectif ou autobiographique. Il vise à rassembler les photographes africain·e·s portés sur la possibilité des formes d’existence non perçues et l’épreuve (formatrice) de l’imagi- naire qui en découle.


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If A Tree Falls in A Forest prend la forme d’une conversation ouverte. Une invitation à la découverte de photographes dont le travail sert l’inconnu, le tû, le tabou, le masqué. Mené en col- laboration avec les artistes, ce projet entend faire un examen de la jeune pratique contemporaine. Ce projet met en avant des pratiques de dévoilement, de démystification et parfois de démythification. Loin des motifs, des “femmes” photographes, de la culture populaire, du folklore, de la nostalgie du studio historiques, de l’obsession des archives, de l’image sociale d’Instagram et autres clichés de la “Photographie Africaine”, If A Tree Falls in A Forest opère un décalage vers les pra- tiques communales, les espaces liminaires et les interstices du visibles et du discursif, les cosmogonies, les philosophies, les in-photographiables, les conditions de la visions ou encore l’épistémologie—s’il en est—du photographique en Afrique.


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Ce projet de recherche porte sur la possibilité d’ouvrir une conversation/collaboration avec les artistes sur ces questions dans le but de présenter une exposition en forme de commentaires sur les régimes du visibles en Afrique. Nous visualisons cette première itération comme une exposition accompagnée de Majalis (conversations informelles ou agora).




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